Elefantes mineros del monte Elgon

Los grandes herbívoros, como los elefantes, a menudo buscan depósitos minerales naturales como las rocas y el suelo para complementar su ingesta dietética de sodio, sobre todo cuando el mineral no se obtiene en cantidades adecuadas de las plantas leñosas ni del agua natural.

Por lo tanto, no es raro encontrar elefantes que devoran tierra y lamen rocas con alto contenido de sodio.

En el Parque Nacional Del Monte Elgon, en la frontera entre Kenia y Uganda, los elefantes han llevado esta actividad un paso más allá: han aprendido a extraer rocas ricas en sodio en la base de un volcán extinto de 24 millones de años de antigüedad llamado monte Elgon.

Se cree que el monte Elgon es el volcán extinto más antiguo de África oriental. Debido a su forma inusualmente grande, una base de 80 kilómetros de ancho y un pico que se eleva a 3.000 metros sobre las llanuras circundantes, el monte Elgon no tiene el típico aumento pronunciado de una montaña volcánica. El aumento es más gradual, y a medida que la tierra aumenta, la vegetación cambia, y también lo hace el clima. El bosque se vuelve más espeso y el aire se enfría. Muchas plantas y animales raros buscan refugio en las laderas más altas del monte Elgon para escapar del calor de las llanuras.

Los elefantes prefieren quedarse en las laderas más bajas, donde hay una serie de cuevas y la sal es abundante. Estas cuevas son bastante voluminosas, con hasta 150 metros de largo, 60 metros de ancho y unos 10 metros de altura. Existen evidencias de que estas cuevas se han expandido artificialmente durante miles de años de minería, no por humanos, sino por paquidermos.


Marcas de colmillos en la pared de las cuevas.

Los elefantes usan sus colmillos para romper pedazos de la pared de la cueva, que luego mastican y tragan, dejando largas marcas en las paredes de la cueva. Los elefantes esculpen las rocas durante varias horas y comen grandes cantidades de sal en un mismo día, ya que generalmente no regresan hasta varias semanas después. Los elefantes tienen un apetito voraz por la sal. Se observó que un joven elefante macho en el Parque nacional de Aberdare en Kenia consumió de 14 a 20 kg de suelo salado en 45 minutos.

Aparte de los elefantes, otros animales como el bushbuck y el búfalo también se sienten atraídos por la sal en las cuevas. Es poco probable que los animales sepan que necesitan sal en su dieta. El comportamiento es en su mayoría instintivo, desarrollado durante miles de años, y al llevar a sus jóvenes crías a las cuevas, el conocimiento se transmite de generación en generación.


Ilustración: Ian M. Redmond.

Algunos depredadores, como los leopardos y las hienas, aprovechan este comportamiento escondiéndose en el oscuro interior de las cuevas y atacan a los animales más débiles, como las crías de elefante, los búfalos y los bushbucks. Lo peor sucedió en la década de 1980, cuando los cazadores furtivos descubrieron esta artimaña. Se escondieron cerca de las entradas de las cuevas y emboscaron a los elefantes mientras se acercaban. De más de 1200 ejemplares, la población de elefantes del monte Elgon cayó a menos de 100. La caza furtiva alteró radicalmente el comportamiento de los elefantes, quienes comenzaron a evitar las cuevas más conocidas.

La caída de los precios del marfil en la década de 1990 y un esfuerzo más decidido contra la caza furtiva por parte del gobierno de Kenia, dio a los elefantes un respiro. La situación ha mejorado desde las últimas dos décadas, pero el futuro es cualquier cosa menos brillante.






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