Estupas de hielo en Ladakh, India

En lo alto del Himalaya, al norte de la India, en un pueblo remoto cerca del Monasterio de Phyang en Ladakh, se encuentran dos enormes conos de hielo.

Los conos fueron construidos el invierno pasado por tuberías de agua de glaciares y arroyos en lo alto de las montañas, las cuales permitieron que el agua se congelase en las frías noches de invierno. Durante toda la primavera, el sol derritió lentamente los conos, proporcionando un suministro constante de agua para que los aldeanos irrigaran sus campos de cebada, manzanas y otros cultivos.


Estupa de hielo en la región de Ladakh.

Estos conos de hielo se llaman “estupas de hielo”, debido a su forma distintiva que se asemeja a un santuario budista similar a un montículo. Si todo sale según lo planeado, habrá cincuenta más de estas estupas de hielo por todas partes en Ladakh en los próximos años que proporcionarán a los agricultores decenas de millones de litros de agua para regar sus cultivos.


Monasterio Phyang en Ladakh.

La región de Ladakh, en el estado de Jammu y Cachemira, en la India es un desierto frío. Al estar ubicado en el lado de sotavento del Himalaya, las nubes nubes no pueden atravesar las montañas y no descargan agua, lo que conduce a un clima seco y sin lluvia.

Cada invierno, grandes bloques de hielo se forman a gran altura y se derriten durante la primavera, fluyendo hacia abajo como arroyos alrededor de los cuales la civilización se desarrolla en la montaña. Pero durante los dos meses cruciales de abril y mayo, cuando los agricultores siembran nuevos cultivos, las corrientes se secan. A mediados de junio, cuando la temperatura aumenta bruscamente, el rápido derretimiento de la nieve y los glaciares en las montañas provoca un exceso de agua e incluso inundaciones repentinas a veces. Para el otoño, todas las actividades agrícolas cesan y, sin embargo, un pequeño arroyo continúa fluyendo a lo largo del invierno de manera constante y derrochadora hacia el río Indo sin ser de utilidad para nadie.

En 2.014, un ingeniero, innovador y reformista educativo de Ladakhi, Sonam Wangchuk, ideó una solución al problema: recoger el agua que no se utilizaba en invierno y almacenarla en forma de gigantescas montañas de hielo que se derretirían en primavera, pudiendo alimentar así las granjas cuando el agua fuese más necesaria.

La idea creció en su mente una cálida mañana de mayo cuando Wangchuk notó hielo debajo de un puente, lo que le hizo darse cuenta de que era la luz solar directa la que estaba derritiendo el hielo en el suelo y no la temperatura ambiente.

La solución de Wangchuk fue muy simple y no requirió bombas ni potencia alguna para funcionar. Una tubería subterránea lleva el agua desde las montañas, por lo general a 60 metros o más, a una altitud más baja donde se permite que salga al aire gélido del invierno por la sola presión de la gravedad. El agua se congela instantáneamente antes de caer al suelo, formando lentamente un gran cono de hielo de aproximadamente 15 a 20 metros de altura. La forma del cono también tiene la ventaja de tener un área de superficie baja en comparación con su volumen, exponiendo muy poco del hielo a la luz solar directa y retrasando así su fusión.


Banderas de oración decoran una estupa de hielo cerca del monasterio de Phyang.

Uno de los primeros prototipos que Wangchuk construyó tenía 6 metros de alto y contenía 150.000 litros de agua. Duró durante la primavera y hasta mediados de mayo, incluso cuando la temperatura era superior a 20°C. Otra estupa mucho más grande cerca de un bosque sobrevivió hasta julio.

A día de hoy, las dos estupas de hielo que Wangchuck construyó cerca del Monasterio de Phyang tienen aproximadamente 24 metros de altura y contienen suficiente agua como para irrigar 10 hectáreas de tierra durante los meses secos. Este proyecto fue completamente financiado por crowdfunding. Por su trabajo, Wangchuck también recibió asistencia financiera del gigante relojero suizo Rolex. El dinero, dice, se usará para construir más torres de hielo.













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